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Día Mundial del Paludismo: Imperios, Cinchona y Gin Tonics

Día Mundial del Paludismo: Imperios, Cinchona y Gin Tonics

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    Día Mundial del Paludismo: Imperios, Cinchona y Gin Tonics

    El 25 de abril se celebró el Día Mundial del Paludismo, enfermedad de enfermedades, que ha afectado a la raza humana desde sus albores.


    Son pocas las enfermedades que han tenido una enorme influencia en la historia del hombre. El paludismo es una de ellas. Nos acompaña desde los principios de la especie. Ha tenido impacto evolutivo en la raza humana: no es casual que las poblaciones negras y mediterráneas tengan mayor incidencia de drepanocitosis y talasemia. Son las zonas endémicas tradicionales del paludismo, y ambas son ventajas evolutivas al momento de enfrentarse a la infección por Plasmodium.

    El paludismo moldeó muchos momentos históricos en occidente al menos en los últimos 2000 años. Fue la que determinó los tiempos de la colonización y conquista de África: no fue posible hasta que se obtuvo el principio activo de la corteza de la cinchona: la quinina. Dificultó las obras para la construcción de los Canales de Suez y Panama, produciendo miles de muertos. Ha dejado su sello en la cultura popular: el gin and tonic. El agua tónica le debe su sabor amargo a su contenido de quinina. Su consumo se originó como medida de prevención del paludismo. Resulta que su sabor amarguísimo mejoraba ostensiblemente con el agregado del gin, lo que hizo que la bebida se popularizara a través de las colonias británicas y luego en el Reino Unido.

    Incluso la historia de la quinina está rodeada de anécdotas. La corteza del árbol cinchona se utiliza al menos desde 1633, cuando el primer registro del tratamiento de la fiebre terciana fue redactado por un jesuita, donde informa ‘resultados milagrosos’ en Lima. Seguramente ya era utilizada mucho antes por los nativos americanos. El árbol, originario de Perú, solo crecía en esa zona. La popularidad mundial de la ‘corteza jesuita’ hizo que aventureros trataran de sacar especímenes vivos para introducirlos en otras regiones. Pero el gobierno de Perú logró mantener el monopolio de la cinchona, lo que resultó muy lucrativo. La corteza fue prácticamente condición sine qua non para la colonización del mundo por las potencias occidentales. Pero fue justamente uno de los primeros casos de espionaje corporativo (si así puede llamársele) el que le arrebató a Perú el monopolio. En 1865 un comerciante inglés logró sacar del país 8 kilogramos de semillas. De ese embarque, unos 500 gramos fueron vendidos a comerciantes holandeses. Ellos las cultivaron en la isla de Java, y se hicieron con el monopolio del comercio en corteza de cinchona. Mejoraron la especie y en pocas décadas producían el 80% de la quinina mundial.

    Incluso hay quienes dicen que la Guerra del Pacífico fue ganada sólo después de que fue ganada la Guerra contra el Anofeles. El General MacArthur estaba más preocupado por la enfermedad que por los japoneses. Decía que “esta será una larga guerra si por cada división que enfrenta a los japoneses, necesito una segunda división en el hospital con paludismo y una tercera convalesciendo de esta debilitante enfermedad”. Gracias a la guerra del Pacífico se lograron grandes avances en antipalúdicos: coloroquina, primaquina, pirimetamina datan todos de esos tiempos. También data de esa época el DDT.

    La lucha contra el paludismo ha dejado tres premios Nobel: Alphonse Laveran, en 1907, por descubrir al agente etiológico, y describir el ciclo vital del Plasmodium. Ronald Ross, en 1902, por descubrir el mecanismo de transmisión del parásito a través de los mosquitos. Paul Müller, en 1948, por el descubrimiento del DDT, el primer insecticida utilizado ampliamente para lograr el control del vector.

    Con todo este arsenal de insecticidas y antipalúdicos la OMS presentó un ambicioso proyecto para erradicar el paludismo en 1955. Tuvo éxito en varios países. Muchos países tropicales como la India y Sri Lanka lograron erradicar la transmisión estacional de paludismo, reduciendo mucho la incidencia de la enfermedad. En Europa se erradicó la transmisión y muchos países donde era endémico (Italia, España, Países Bajos, sur de Estados Unidos) se declararon ‘libres’ de paludismo. Pero muchos otros países no fueron alcanzados por los programas de manera eficaz. En Centroamérica y Asia oriental los logros fueron mínimos. En África ni siquiera se llevaron a cabo los programas.

    Actualmente el paludismo ha vuelto a ser un problema de salud pública internacional. Según ElMundo.es, la prevalencia es de 225 millones de personas a nivel mundial, la gran mayoría de estos casos son procedentes de África. De esos 225 millones, se estima que unos 781.000 murieron a causa de la enfermedad. Ni las fuerzas armadas estadounidenses logran ponerse a salvo, a pesar de toda la tecnología con la que cuentan. En octubre del 2001, una epidemia de Plasmodium falciparum cobró la vida de 53 estadounidenses desplegados en Afganistán. En septiembre de 2003, 290 marines tocaron tierra en Liberia. 80 enfermaron de paludismo. Mientras tanto, los casos de malaria resistente a antipalúdicos tradicionales sigue creciendo.

    Pero no es todo causa de desesperación. Bill y Melinda Gates han dedicado millones de millones para la búsqueda de una vacuna efectiva a través de su fundación filantrópica. Por su parte, muchos científicos a nivel mundial están trabajando no sobre la enfermedad, sino sobre el vector (el mosquito Anopheles): buscan modificarlo genéticamente para que deje de ser un peligro para seres humanos y así cortar la cadena epidemiológica del paludismo. Aún con la tecnología actual la OMS declaró que entre 2000 y 2008, los casos mundiales de paludismo decrecieron un 50% (de 1,14 millones a 0,57 millones). Por lo que las cosas marchan. Parecería que bien.

    Asique elevemos los vasos y brindemos con gin tonic por los que han trabajado en el pasado para conocer mejor la enfermedad, y por los que trabajaron, trabajan, y trabajarán arduamente en la tarea de erradicación de este verdadero azote de la humanidad. Salud.

    Martín Carreras
    martin.carreras@mancia.org

    Malaria - Past and Present
    http://www.malariasite.com/malaria/history_wars.htm
    http://www.malariasite.com/malaria/h..._treatment.htm
    CDC - Malaria - About Malaria - History
    BBC News - Cases of malaria among UK travellers rise by 30%
    BBC News - GM mosquitoes offer malaria hope
    La malaria en 10 datos | Biociencia | elmundo.es
    World Malaria Day 2011

    Imágenes adjuntas
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  2. Los siguiente/s 7 mancianos agradecen a Editoriales por este mensaje de gran utilidad:

    Berni Aljus (26-Apr-2011), cami (26-Apr-2011), ju.73 (26-Apr-2011), LuchoPato (27-Apr-2011), nikito (26-Apr-2011), Patito (27-Apr-2011), Yiyo (28-Apr-2011)

  3. Avatar de mariano.ezekiel
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    #2
    bien por el paludismo, matando yanquis y conquistadores ingleses.


    lástima el daño colateral que produce...

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