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Google Flu Trends: Gripe-ógrafo Instantáneo

Google Flu Trends: Gripe-ógrafo Instantáneo

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    Google Flu Trends: Gripe-ógrafo Instantáneo

    ¿Que pensaría si le dijeran que puede obtener información en tiempo real sobre la epidemiología de la gripe, y la propagación del virus en un área geográfica determinada? Usted, con una búsqueda en Google, puede contribuir a eso.




    Google Flu Trends es el último grito de la moda en investigación epidemiológica. Si bien ya estaba publicado a principios de año, no logró la fama necesaria para trascender sino a través de la epidemia de gripe porcina. ¿De que se trata? Una pequeña maravilla de la tecnología.

    La base del mismo es la demanda. La demanda es cuando el deseo de un individuo se expresa en forma de pedido: en el caso de Google, en un pedido de información sobre la gripe. Muchos lo definen como la ‘expresión de la necesidad’, ya que de la necesidad nace toda demanda. Por eso tomémoslo con pinzas: la demanda solo se manifiesta cuando la persona percibe una necesidad, una carencia de algo que falta en su vida. Pero esta percepción no significa que la necesidad sea real, o que el individuo la exagere o magnifique de manera inconciente..

    Google Flu Trends es un modelo epidemiológico de la actividad gripal. Ajustando ciertas variables y diseñando un modelo, consiste en medir la actividad de la gripe durante la epidemia estacional usando los términos de las búsquedas (search queries) para hacer la estimación. ¿De donde surgió? Tomando los términos de búsqueda de los años 2003 a 2008 como datos de estudio, debieron primero escoger los términos que mejor se ajustaban al modelo que buscaban, y luego procesar lo cinco años de datos. Una vez seleccionadas las muestras, ajustadas las variables y puestos a funcionar, el resultado fue impresionante: todo parece posible en la era informática.

    Se compararon las curvas obtenidas por el modelo matemático de búsquedas de Google con los datos del CDC de Atlanta para Estados Unidos. Comparando ambas curvas de ‘actividad gripal’ se obtuvieron correlaciones con una media de 0.97 (mínimo 0.92, máximo 0.99) para 9 regiones que se usaron para evaluar el modelo.

    Resultados sorprendentes, si consideramos que Google Flu Trends tiene, al menos, la capacidad potencial de actualizarse casi en tiempo real, comparado con los datos del CDC que tardan al menos una semana en ser publicadas. Sin dudas podría resultar una herramienta de gran utilidad, para que las autoridades sanitarias puedan detectar el inicio de la epidemia estacional, y para organizar los recursos en salud en casos en que se puedan obtener datos de diferentes regiones. Al menos, en regiones donde la mayoría de la población tenga acceso a internet.

    Pero hay una trampa. Los datos ‘control’ contra los que se comparó la curva, no son los de incidencia de gripe. No son datos obtenidos a partir de análisis virológico de muestras, sino que se basa en el número de consultas por síndromes gripales. En otras palabras: no mide necesidad, mide demanda.

    Por ello no es infalible el método. Sin duda, la necesidad real de atención medica del que padece un síndrome gripal propicia una demanda (quiero aclarar que síndrome gripal no es sinónimo de gripe, ya que son muchos los agentes etiológicos de los llamados ‘síndromes gripales’ o ‘síndromes flu-like’). Esa demanda seguramente llegará al CDC como datos de consultas. Seguramente también se expresará en una búsqueda de Google en menor o mayor medida. ¿Pero que pasa con los escándalos, pánicos y las noticias mediáticas? ¿No podrían sesgar los valores al generar un interés ‘extra’ en la población? Los medios de comunicación, según la necesidad, podrían instalar un tema en la sociedad, y así generar una necesidad imaginaria, o exagerar una necesidad real. Esto podría alterar la validez de los datos obtenidos por el Google Flu Trends, ya que mucha gente sana podría consultar por simple curiosidad debido a una ‘necesidad impuesta por los medios’ que no responde a una necesidad real de salud.

    Somos y producimos estadística, y en realidad Google no ha hecho más que medir el ‘rating’ de la gripe como tema de interés en la población. Habría que ver como se correlacionan los datos del 2009, que al fin y al cabo fue un año donde la instalación del tema fue tanto mediática como por necesidad. Ello habrá modificado la ‘demanda’ de información online, la que habrá sido desproporcionada en comparación con la incidencia de consultas. O no. Es posible que el número de consultas también haya sido desproporcionadamente alto, pero no necesariamente porque existiera la necesidad: los pacientes también consultan ‘de más’ cuando un tema de salud se instala en la sociedad. Aun sin estar enfermos, o por síntomas banales que normalmente no motivarían una consulta la instalación del tema es lo que los impulsa a ir al médico.

    Sin duda, ajustando un poco más el modelo, y evaluando cada situación, puede convertirse en una herramienta muy útil. Pero no olvidemos que no es necesariamente un medidor de necesidad, sino de demanda. Muchas veces, las demandas pueden no obedecer a necesidades reales. No debemos olvidar que no mide la incidencia de la gripe. Más bien: mide el ‘rating gripal’.


    Martín Carreras
    martin.carreras@mancia.org


    Google Flu Trends
    Access : Detecting influenza epidemics using search engine query data : Nature
    http://research.google.com/archive/p...-epidemics.pdf
  2. Los siguientes usuarios agradecen a Editoriales por haber posteado información muy útil:

    Hector Gonzalez (16-Dec-2009)

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