William Harvey fue un médico inglés que vivió entre 1578 y 1657, a quien se le acredita haber sido la primera persona en describir correctamente la circulación y las propiedades de la sangre al ser distribuida por todo el cuerpo a través del bombeo del corazón.


Esta corroboración terminó por confirmar, con una base más sólida, las ideas del libro Descripción del cuerpo humano de René Descartes, quien dijo que las arterias y las venas eran tubos que transportaban nutrientes alrededor del cuerpo. Hasta este punto el eminente filósofo francés llevaba las de ganar, pero su suerte cambia cuando nos adentramos un poco más en su hipótesis, que proponía que la sangre ebullía y se vaporizaba por efecto del calor del corazón.

Harvey nació en Folkestone, Kent, Inglaterra, hijo de un próspero comerciante. En 1597 recibe su grado de licenciado en Artes y parte rumbo a Italia para ingresar, un año más tarde, a la Universidad de Padua, donde estudia con el maestro Hyeronimus Fabricius, graduándose como médico en 1602. En 1604 se casa con Elizabeth Browne, sin dejar descendencia.

Harvey estudió el corazón y descubrió que cada mitad se hallaba dividida en dos cámaras, separadas entre sí por una válvula unidireccional que permitía a la sangre fluir desde la cámara superior “aurícula” a la inferior “ventrículo”, pero no en sentido contrario.

Observó que la sangre que penetraba en una de las aurículas podía ser bombeada a su correspondiente ventrículo y, desde allí, hacia los vasos sanguíneos que partían de él, pero en ningún caso podía fluir en el sentido opuesto.

Mediante experimentos sencillos, pero maravillosamente reveladores, intentó determinar la dirección del flujo en los vasos sanguíneos. Así, ató sucesivamente una arteria y una vena en un animal vivo para observar en qué lado de este bloqueo ascendía la presión dentro del vaso sanguíneo.

Descubrió entonces que, en las arterias, el vaso siempre se hinchaba en el lado correspondiente entre el corazón y el punto bloqueado. Esto significaba que la sangre en las arterias fluía desde el corazón hacia la periferia. Cuando ligaba una vena, la distensión tenía lugar siempre en el otro lado del punto bloqueado: por consiguiente, la sangre fluía en las venas en dirección al corazón.

Harvey hizo, a continuación, mediciones cuantitativas del flujo sanguíneo —algunos creen que esa fue, quizá, la primera vez que se aplicaron las matemáticas a un problema biológico. Sus mediciones demostraron que el corazón bombeaba la sangre a una velocidad tal que, en 20 minutos, su volumen expulsado era igual a la cantidad total de fluido contenida en el organismo.

Por tanto, no parecía razonable suponer –como muchos en ese momento creían- que el cuerpo fabricara nueva sangre, ni que consumiera la antigua, a tal velocidad. La conclusión lógica, por lo tanto, era que la sangre debía de circular a través del organismo. De esto modo William Harvey descubrió, al fin, la circulación sanguínea.

En 1628 publicó la obra Ejercicio anatómico concerniente al movimiento del corazón y la sangre en los animales, en la que expuso un modelo esencialmente correcto de circulación sanguínea, explicando el papel de las válvulas, del corazón (las aurículas y los ventrículos) en los procesos de succión y bombeo de la sangre, y en el mecanismo de intercambio entre sangre usada (que llegaría al corazón por el sistema venoso) y sangre oxigenada (que se distribuiría por el cuerpo a través del sistema arterial). Únicamente olvidó mencionar el papel de los capilares, que, por otra parte, no eran observables mediante los instrumentos ópticos de la época.

La obra se hizo famosa en toda Europa, aunque suscitó una fuerte polémica, de la que su autor permaneció siempre al margen. Si bien sufrió el hostigamiento gubernamental durante el Protectorado de Cromwell, pudo igualmente conservar su puesto en el Colegio de Médicos y mantuvo una continua, aunque modesta, actividad como médico privado hasta poco antes de su muerte.




Equipo Editorial de Mancia.org
Fuentes:
Mx.selecciones.com
Curtisbiologia.com
Yalosabes.com
Biografiasyvidas.com/
Wikipedia