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Max Joseph Pettenkofer, el 'apostol' del agua pura

Max Joseph Pettenkofer, el 'apostol' del agua pura

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    Max Joseph Pettenkofer, el 'apostol' del agua pura

    Max Joseph Pettenkofer, Max Joseph von Pettenkofer de 1883 en adelante, fue un químico e higenista alemán, nacido en Lichtenheim, cera de Neuburg an der Donau, ahora parte de Weichering.




    Venía ya de una familia relacionada con las profesiones de la salud, siendo el sobrino de Franz Xaver (1783–1850), cirujano de la Corte. Este médico bávaro estudió medicina y, una vez graduado, se dedico a la investigación, especialmente a los problemas de higiene y epidemiología de las ciudades.


    Sobre esta base, se planteó la creación de la higiene experimental. Actualmente, se le suele considerar como el padre de esta materia. En su trabajo se dedicó a aplicar todos los recursos de la investigación química y física de laboratorio a los problemas de la salud pública. Desde esta perspectiva, realizó estudios monográficos sobre la higiene de la alimentación, la ventilación, el vestido, el abastecimiento de aguas y el alcantarillado, entre otros.


    Su nombre, no obstante, es más conocido en relación con su trabajo en la higiene práctica: fue prácticamente un apóstol del agua pura, el aire fresco y la evacuación adecuada de aguas residuales. Fue el fundador de la investigación higienista en Alemania y obtuvo, en 1865, la primera cátedra de esta especialidad. En 1879 inauguró el Instituto para la Higiene de Munich. Observó, en 1892, que no sólo los bacilos eran los causantes de la epidemia de cólera que en estos momentos padecía Europa, sino que sostuvo la importancia de las condiciones higiénicas en el desarrollo de esta terrible enfermedad.


    Pettenkofer dijo también que el cólera no se propagaba a través del subsuelo rocoso ni arcilloso, sino que para que se produzca el contagio era necesario un germen específico, un suelo descompuesto y una sustancia tóxica, y estableció que un factor primordial para prevenir la enfermedad era beber agua limpia.

    Para ubicarnos un poco mejor en este contexto, podemos mencionar que Pettenkofer conocía los trabajos de Snow y de Budd –de quienes hemos hablado en otra oportunidad-, concordando con ellos en las virtudes del agua pura, libre de contaminación fecal. Refiriéndose a los trabajos de Snow, sostuvo que "nadie en su sano juicio puede negarlos".


    Siendo ya anciano a los 74 años de edad, se vio empujado hacia su famoso experimentum crucis: el 7 de octubre, en presencia de testigos selectos, tras neutralizar su pH estomacal con bicarbonato, ingirió 1 ml de un caldo de cultivo de vibrión colérico proveniente de un paciente recién fallecido. Curiosamente, Pettenkofer no murió, experimentando sólo borborismo y una ligera diarrea, demostrando así que al factor "x" ingerido le había faltado "mi factor y". Sus deposiciones fueron cultivadas, recuperándose el vibrión en cultivo puro.


    Si hubiera muerto, sostuvo Pettenkofer, "lo habría hecho en servicio de la ciencia, como un soldado en el campo de honor... La salud y la vida son, como a menudo lo he dicho, muy grandes bienes terrenales, pero no los más altos para el hombre. Este, si quiere elevarse sobre los animales, debe sacrificar vida y salud por los más altos ideales".


    Habría de morir varios años más tarde, cuando tras caer en un barranco de depresión, se suicida de un disparo en la cabeza, en su hogar, en Múnich.





    Equipo Editorial de Mancia.org

    Fuentes:
    LEDERMANN - "A propósito del cólera: Max von Pettenkofer y su Experimentum crucis"
    Chisholm, Hugh, ed. (1911). Encyclopædia Britannica (11th ed.). Cambridge University Press.
    Biografiasyvidas.com/
    Ecured.cu
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